Aug 18, 5:47 PM EDT

Barsa busca repetir título en una Liga llena de talento


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BARCELONA, España (AP) -- La Liga Premier de Inglaterra podrá gastar más dinero, pero mientras Lionel Messi, Cristiano Ronaldo, Neymar, Luis Suárez y Gareth Bale sigan en España, su liga será el hogar de los mejores futbolistas cada semana.

Luego de que Suárez encabezara la temporada pasada con 40 goles, el Barcelona inicia su campaña en busca de un tercer título consecutiva el sábado, cuando reciba al Real Betis en el Camp Nou.

"Hay que ir a por todo desde el primer día", aseveró el director técnico del Barsa, Luis Enrique.

El monarca de la Liga de Campeones, Real Madrid, arranca el domingo con un duelo en casa de la Real Sociedad. Y el Atlético Madrid, que se ha ganado un lugar entre los contendientes, recibe al recién ascendido Alavés.

Luis Enrique ha tenido dos temporadas casi perfectas al frente del conjunto azulgrana, ganando la Liga y la Copa del Rey en ambas ocasiones, además de la Liga de Campeones en el primer año. El miércoles añadió la Supercopa de España a su vitrina personal, cuando el Barcelona completó un marcador global de 5-0 sobre el Sevilla.

Además de mantener los mismos estándares de calidad, la labor principal de Luis Enrique será asegurarse de que Messi deje atrás este verano, en el que tocó el punto más bajo de su ilustre carrera.

El máximo goleador en la historia del Barsa sufrió tropiezos tanto dentro como fuera del campo en junio. Primero, el veredicto de un juez encontró culpable a Messi y su padre de defraudar a la oficina fiscal española con 4,1 millones de euros (4,6 millones de dólares). Ambos apelarán el fallo.

Luego, Messi perdió su tercera final consecutiva con la selección de Argentina. Desesperado, al término del duelo por el título de la Copa América que perdió ante Chile, anunció que no jugaría más para su país, aunque más tarde se retractó y aseguró que regresaría.

En contraste, el verano de Cristiano Ronaldo no pudo ser mejor.

El delantero del Real Madrid es favorito para ganar el Balón de Otro tras conquistar, al fin, un campeonato que tanto le había sido esquivo con Portugal, al conducir a su selección a la final de la Eurocopa, donde sin él, a causa de una lesión, vencieron a los locales franceses.

Bale también salió fortalecido de la Euro 2016 tras una excelente actuación para guiar a Gales hasta las semifinales.

Pocos entrenadores han empezado una temporada en el Santiago Bernabéu en una posición tan segura como Zinedine Zidane. Tras un inicio irregular en su debut como director técnico a mediados de la campaña anterior, Zidane hizo funcionar a su equipo cuando más importaba y ahora tiene un título de la Liga de Campeones como entrenador para consolidar su lugar en la historia del club, con el cual conquistó otra Champions como jugador.

Por lo general hambriento de hacer una contratación rimbombante, el presidente del Madrid, Florentino Pérez, limitó sus compras a sólo traer de vuelta al delantero Álvaro Morata de la Juventus.

Eso fue suficiente para Zidane, quien dijo: "Estoy feliz con los jugadores que tengo. Ganamos la Copa de Europa con ellos".

Barcelona fortaleció su defensa y mediocampo. El portugués Andre Gomes y Denis Suárez se unirán a Andrés Iniesta, Ivan Rakitic, Rafinha y Arda Turan en el mediocampo, mientras que los franceses Samuel Umtiti y Lucas Digne tratarán de hacer un mejor trabajo en la zaga respecto a Dani Alves, Marc Bartra y Thomas Vermaelen, quienes dejaron el club este verano.

"Para poder afrontar una temporada tan larga y con los objetivos marcados, no podemos contar con 11 jugadores sino con 22 o 23", comentó Luis Enrique tras la Supercopa. "Esto ha de sacarse de una manera colectiva. Así somos más fuertes, saldremos de momentos complicados, reinará la exigencia máxima y ése es el camino para ver al mismo Barsa de estos años y para tener incluso más recursos".

El Atlético consolidó su papel como el tercer equipo en España, a pesar de existir una gran diferencia de presupuesto en comparación con Barcelona y Real Madrid.

El entrenador argentino Diego Simeone tratará una vez más de que su equipo supere las expectativas y esté en contienda por el título por cuarto año consecutivo desde que se coronó contra todo pronóstico en 2014. Su principal obstáculo quizá sea mantener a su plantel convencido de que el esfuerzo extra vale la pena después de otra derrota agonizante frente al Real Madrid en la final de la pasada Liga de Campeones.

Antoine Griezmann será el líder del Atlético luego de un tremendo verano con Francia, como máximo anotador de la Eurocopa. Kevin Gameiro llegó del Sevilla para conformar un dinámico ataque con Griezmann, mientras que el argentino Nicolás Gaitán se une a "Koke" y Saúl Íñiguez en la zona de volantes.

El resto de la primera fecha de la Liga se juega así: el viernes, Málaga vs. Osasuna y Deportivo vs. Eibar; el sábado, Granada vs. Villarreal y Sevilla vs. Espanyol; el domingo: Sporting vs. Athletic; y el lunes, Celta vs. Leganés y Valencia vs. Las Palmas.

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